Antes de que se fabrique el sustrato, antes de que se imprima el paquete, antes de que se forme la bolsa, se deben finalizar todos los aportes creativos, las especificaciones técnicas y el diseño final del paquete flexible. Ese proceso se conoce como preimpresión y requiere la unión de varios procesos diferentes en una operación cohesiva.

Los sistemas de preimpresión están destinados a proporcionar control sobre el proceso antes de que comience la producción real de empaques. Pero hay muchos problemas que enfrenta este complejo segmento de la industria del embalaje flexible, que a menudo giran en torno a la velocidad y la comunicación.

“Los principales problemas que enfrenta el mercado de la preimpresión en este momento son los tiempos de ciclo condensados, los flujos de trabajo digitales y un mayor enfoque en atraer la atención de las empresas de productos de consumo para controlar el flujo desde el diseño hasta la impresión”, dice Eladio Verón de Verdant Solution. “Además, hacer coincidir los colores de la marca en todos los sustratos y ubicaciones de impresión es muy complicado, pero esperado”.

Ángela Barros, vicepresidente de Red Grafica, refuerza la importancia de la velocidad con respecto a la entrega de productos y el papel que juega Internet: “Tecnológicamente, todos estamos estropeados por los servicios de Internet y un ancho de banda más rápido”, dice Barros. “Además, el aumento de las condiciones competitivas requiere que las empresas de productos de consumo (CPC) insistan en tiempos de entrega cada vez más rápidos para acortar el tiempo de comercialización. Esto obliga a los convertidores a entregar empaques sin errores mucho más rápido que hace cinco años.

“Con Internet el mundo se ha vuelto más pequeño, el desafío es crear empaques de manera eficiente para diferentes mercados globales, mientras se mantiene un color y una calidad de empaque consistentes en todo el mundo. 

Internet brinda la posibilidad de crear un trabajo, prepararlo para la prensa, imprimirlo y luego enviarlo a los empacadores, todo lo cual ocurre en diferentes ciudades, países e incluso en diferentes continentes, según Barros. Los sistemas de preimpresión como el software Nala de Verdant Solution permiten a las empresas controlar todo el proceso.

“En todo caso, la calidad es mucho mejor que hace cinco años”, añade. “Afortunadamente, la calidad constante ha sido posible gracias a los flujos de trabajo digitales. Los procesos y archivos que crearon el diseño del paquete, así como las imágenes flexográficas digitales consistentes, han hecho posible recrear trabajos que son idénticos a proyectos completados meses o años antes. Esto significa que cualquier persona que no trabaje con un flujo de trabajo digital se encuentra en una clara desventaja”.

Innovación hoy

Como la mayoría de los otros segmentos de la industria del empaque flexible, la innovación es de primordial importancia para la preimpresión y la impresión flexográfica.

Fred Stringfellow, director ejecutivo de la Asociación de Fabricantes de Planchas de Preimpresión Flexográfica, señala que la mayor parte de la innovación actualmente en el mercado está dirigida a acelerar el proceso o asegurar un producto final preciso.

“La tecnología que usamos hoy incluye productos de portal alojados en la nube que utilizan la web para comunicar el diseño y los cambios de diseño, lo que facilita la comunicación, reduce los pasos y las posibilidades de errores, así como nuevas herramientas PDF para cambios en los archivos de producción al final del ciclo,” dice. “La producción digital de planchas lleva el ‘control del proceso’ al área de pre impresión. Además, las pruebas digitales con puntos en el sustrato sobre el que se imprimirá se pueden convertir en maquetas del trabajo final, lo cual reduce los errores”.

La automatización de la producción y el “control global” son problemas que generalmente se tratan en los flujos de trabajo de JDF, según Barros.

“Antes de JDF, los convertidores podían programar el tiempo de impresión, pero nunca estaban seguros de sí un trabajo se terminaría a tiempo para montar una placa en la prensa, ni sabían si el cliente había aprobado el trabajo”, dice Barros. “Con JDF, programar trabajos para pre impresión y recibir comentarios ya no es una operación de ‘caja negra’. Ahora, siempre pueden ver el estado de los trabajos en el departamento de preimpresión e intervenir y acelerar el proceso si es necesario”.

Barros agrega que los archivos PDF también pueden ser útiles en la preimpresión: “Particularmente aquellos [archivos PDF] que crean metadatos que rastrean información sobre ese archivo. Junto con los protocolos JDF, brindan la capacidad de aprobar, cambiar, rastrear y establecer marcos de tiempo en línea”.

En pocas palabras: la mejor manera de maximizar la eficiencia y reducir los costos en la producción de envases flexibles es aumentar la automatización. Es decir, reducir en gran medida la necesidad de intervención humana dentro del proceso.

“Incluso desde los primeros flujos de trabajo automatizados, donde se requería la participación humana para realizar un seguimiento de los planes de paso y repetición, o las especificaciones de captura, hay cada vez menos requisitos para que los operadores realicen un seguimiento de cómo se ha procesado un archivo”, dice Barros.

“La automatización de piezas selectivas, en lugar del flujo de trabajo completo, es muy útil. Simplemente, hacer que todo sea automático no tiene en cuenta las diferentes necesidades del cliente en una gama particular de envases. Pero, automatizar selectivamente partes del proceso, dejando espacios para hacer comprobaciones o adiciones que se sabe que están “retrasados”, es más inteligente. Nala Software lo hace de forma eficaz “.

El siguiente paso para aumentar la eficiencia y reducir los costos y las variables es el uso de herramientas de producción de PDF y pruebas de monitor para reducir los pasos y los costos, según Stringfellow.

“Combine eso con la nueva tecnología de planchas flexográficas para brindar más contraste de impresión y previsibilidad a la impresión flexográfica”, dice. “Y de nuevo, la producción de planchas digital lleva el ‘control del proceso’ al área de preimpresión”.

Barros agrega que “Algunas soluciones de software de producción poderosas utilizan métodos ‘inteligentes’ para extraer información para el empaque. Pueden “sondear” las bases de datos protegidas por contraseña de la CPC para obtener la copia actualizada y aprobada, los códigos de barras y otra información, y colocarla directamente en los gráficos del paquete. Esto acelera la producción, evita errores del operador (reingreso de datos) y asegura que solo se utilice la entrada del CPC”.

La próxima evolución

Finalmente, ¿qué forma tomará el lado de la preimpresión durante los próximos años? ¿Cuál será la próxima “gran novedad” en la tecnología de preimpresión e impresión?

“El tiempo lo dirá, aunque todos podemos hacer una suposición fundamentada de que solo tenemos que esperar hasta la DRUPA 2021 virtual”, dice Barros. “Uno de los rumores que hemos escuchado es en la impresión digital, ya que el proceso se vuelve más rentable para tiradas más pequeñas”.

Stringfellow y Verón están de acuerdo en que la nueva tecnología de planchas cobrará importancia, al igual que la tecnología digital en todas sus formas. “La nueva tecnología de placas producirá más tonos de color (mayor contraste) con menos necesidad de ‘curvas de relieve’”, afirma.

Verón agrega: “La impresión de gama extendida será más común con el color ‘proceso más’ para imprimir colores de marca y planos. La tecnología digital, por supuesto, seguirá evolucionando”.

Barros ve que el diseño y los gráficos pueden unirse en sistemas 3-D efectivos que serán valiosos para todos durante el proceso. “Se ha trabajado mucho en la creación de sistemas 3D que ayudan a todos, especialmente a los diseñadores, a crear gráficos en torno a herramientas estructurales”, dice. “Con estaciones de trabajo aún más rápidas y la implementación de dibujos de productos CAD en el proceso de diseño de envases, la combinación de estructura y gráficos será aún más eficiente”.

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